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Page revised in November 2009.

Atene (Athens)

Foreword: the Dukes of Athens

I do not know if today's students do it, but I used, as soon as I had the books for the new school year, rush through them to see the images they had. I still remember being quite puzzled by a black and white image which I found in my history book covering the period from the fall of the Roman Empire to 1492. Here is a colored image of that plate.

The Duke of Athens is forced out of Florence (1861 painting by Stefano Ussi)

I could not understand what a Duke of Athens had to do with the Republic of Florence.
Dante made reference to a Duke of Athens (Inferno XII):

tu credi che qui sia'l duca d'Atene"You think this is the Duke of Athens here,
che su nel mondo la morte ti porse?The man who rid the world of you.

and Shakespeare set the first act of A Midsummer-Night's Dream in the palace of the Duke of Athens. But they both made reference to Theseus, the slayer of the Minotaur and the mythological founder of Athens.

The Duke of Athens shown in this XIXth century painting is Gautier de Brienne, a vassal of Robert I, the Angevin King of Naples. In 1342 the richest Florentine families offered him the lordship of Florence, but his rule was so despotic that in 1343 he was ousted from power. He was a descendant of Jean de Brienne, Latin Emperor of Constantinople (1231-37).

But let us see some key dates:
1204 At the fall of the Byzantine Empire, Athens becomes part of the Duchy of Athens under a Burgundian family. In the next 250 years the French are replaced by Catalan, Sicilian, Navarrese and Florentine rulers
1456 The Turks seize Athens
1467 The Venetians conquer Athens for a very short period
1687 The Venetian commander Francesco Morosini seizes Athens
1699 The peace of Carlowitz assigns Athens to the Turks

The 1687 siege of Athens

The Acropolis seen from the Monument to Philopappus in an early XIXth century print

The Venetians approached Athens from the south and positioned most of their artillery on the hill of the Muses also called hill of Philopappus after a
monument to the consul Caius Julius Philopappus. From the hill the Venetians could see the Acropolis, which had the appearance of a fortress with the notable exception of the Temple to Athene, the Parthenon. The early XIXth century print shown above is very likely a faithful representation of the scene in 1687. In the late XVIIth century most of the small population of Athens (3,000 inhabitants) lived at the foot of the Acropolis northern side.

The Acropolis seen from the Monument to Philopappus

At first sight today's view does not seem very different, but then one notices the changes in the Acropolis.

An early XIXth century view of the Acropolis

The Acropolis was from the very beginning a fortress and the view above shows that in the XIXth century it had merlons and artillery sites. A tower strengthened its defence. The Acropolis could only be accessed from the west through the Propylaea, the imposing entrance built in the Vth century BC. Its two wings were turned into fortified palaces which were used by the Dukes of Athens and by the Turkish governors.

The Acropolis today

In the XIXth century the Acropolis was the object of a vast campaign of archaeological excavations. Their aim was to bring back the Acropolis to the Vth century BC. All additions of the Byzantine, Frankish and Turkish periods were regarded as not being of any interest and were destroyed. Maybe today this aim would be achieved in a more sophisticated way (the image used as a background for this page is a Turkish relief I noticed in the rubble of the Acropolis).

1687 Map of Athens

In the short period of Venetian occupation after 1687 a topographer drew a map of Athens where the Acropolis is called Castello d'Acropoli and which shows that the theatre of Herodes Atticus was included in the fortification of the Acropolis. We can also see that there were very few buildings on the Acropolis. The Venetian conquest of Athens would be a very minor event in world history if it had not caused great damage to the Parthenon. Francesco Morosini, the Venetian Commander was given the title of Peloponnesiacus by the Senate for his swift victories in the Morea War (1684-87), a type of recognition the Romans had given to very few commanders (Britannicus, Germanicus, etc..). Certainly Morosini passed away in 1694 in the belief he would be remembered as a great commander. As a matter of fact today's encyclopaedias devote a line to his military records and a paragraph to the fact that the Venetian artillery hit the Parthenon causing the collapse of its central part (maybe a today's hero, tomorrow will be remembered for the damage he indirectly caused to an important museum).

Eastern (rear) façade of the Parthenon

The Venetians had little interest in targeting the Parthenon, because they were aiming at damaging the fortifications at the entrance of the Acropolis. At that time cannon threw metal or stone balls, which were not able to cause any major damage to the solid columns of the Parthenon. The columns of the rear façade show the impact of these balls (their left side - towards the hill of Philopappus - is more damaged than the right side).

The damage caused to the Parthenon

Having learnt that the Turks were using a part of the ancient temple as a powder-magazine, the Venetians placed some mortars in a more advanced position and they shot incendiary bombs, one of which hit the roof of the Parthenon causing the explosion of the powder-magazine and the collapse of the central part of the temple.

We'll never do it again!

When (in 2003) I was taking some of the pictures you see in this page I noticed three tourists who were speaking Turkish and after a brief explanation we arranged to take this picture, where on behalf of our Italian and Turkish ancestors, we formally acknowledge our wrongdoings and apologize for them.

Sitting at a cafè

Sitting at a cafè at Piraeus and the lion which Morosini brought to Venice

Many tourists sit everyday at a Piraeus cafè near the departure of the ferries for the Cycladic Islands. Its menu brings back other memories of Francesco Morosini. At the time Piraeus was called Porto Leone after the statue of a lion at the entrance to the harbour. Morosini tried to take some of the statues which decorated the Parthenon, but a first attempt to bring down a statue ended with a technical disaster, so he gave up and contented himself with the statue of the lion, which was put at the entrance of
Arsenale in Venice.

Ottoman Athens

The Bazaar Mosque (Palio Dzistaraki Mosque)

In the second half of the XVIIIth century Athens had a period of development and was embellished by the Turks. Certainly when in 1833 Athens became the capital of the Kingdom of Greece, it had a pretty oriental appearance with a bazaar, hammams, Koranic schools and mosques. After a long period of neglect, the few remaining buildings of that period are gaining increasing attention.

(left) Fetiye Mosque; (right) portal of a medrese (Koranic school)

Modern Athens

The Greek Kingdom was initially limited to Peloponnese, Acarnania, Boeotia, Attica and the Cycladic islands: its "obvious" capital was Nafplion (Napoli di Romania) which had had this role during the Venetian Kingdom of Morea (1699-1714). The majority of the Greeks still lived in the Ottoman Empire and there were far more Greeks in Istanbul, Izmir or Alexandria than in any other town of the infant kingdom. The choice of Athens as capital aimed at emphasizing the links between modern and ancient Greece: a view supported by the Great Powers protecting the new kingdom, less by the Greeks themselves who believed themselves to be the heirs of Justinian and the Byzantine Empire, rather than of Pericles and the Greek Democracy.

The National Library and the Academy

This explains why the expansion of Athens was so much based on Neoclassic buildings. The first king came from Bavaria and many buildings were designed by German architects. It was (like most of XIXth century architecture) a sort of Neoclassicism à la carte in the sense that the architects assembled in various ways elements of different styles. The image above shows buildings where Neoclassic elements prevailed, but in Athens there are also a few buildings with a distinct Renaissance appearance (image below).

The Palace of the Duchess of Piacenza and Ilion Megaron, the house of Schliemann

Excerpts from
Memorie Istoriografiche del Regno della Morea Riacquistato dall'armi della Sereniss. Repubblica di Venezia printed in Venice in 1692 and related to this page:

Porto Lione

Porto Lione cosi detto da un leone di Marmo di piedi dieci d'altezza, posto sù le rive del di lui fondo, chiamato dalli Greci moderni Porto Draco: da Cicerone, e Strabone Piraus Portus, detto anche Athenarus Portus è situato alle sponde Settentrionali del Golfo d'Engia.
L'ingresso di questo Porto è assai streto, perchè sopra vi ponno passare due Galere assieme; il di dentro però è di bonissimo fondo, eccettuata una picciola parte, che forma quasi un seno, che pare fosse destinato per Darsena per alloggiare Galere: e capacissimo di quantità di Navigli, e Pli: lib.7 cap. 37, scrive, che conteneva mille Vascelli, e Strabone 400 e il Portolano del Mediterraneo in folio lo mette capace di 500, dandoli dieci braccia di fondo. Spon però accreditato Auttore dice, che li nostri Navigli, essendo maggiori di quelli degl'Antichi, non sarebbero ricevuti di quaranta, ò cinquanta al più.
Il maggiore comercio, che in questo Porto si fa, è il carico di Valonia, e lana di Capra.
Avanti, che Temistocle fosse Principe degl'Ateniesi non era questo il ricetto delle loro Navi, ma il porto Falero, percioche quivi, il mare era pochissimo lontano dalla Città d'Atene, e però quest'era la stanza delle Navi loro; e di quì dicono essersi partito Menesteo per andare a Troia colle Navi, e prima di lui Teseo, quando andò per pagare la pena a Minoe della morte d'Androgeo; mà poiche Temistocle fù Prencipe, parendogli ch'il Pireo fosse più comodo à Naviganti, e c'havesse tre Porti, in vece di quell'uno del Falero edificò questo per ricetto delle Navi loro, e l'unì con muraglie lunghe trè miglia continuate alla Città d'Atene, che si chiamavano Macrateichi, distrutte da Sylla, de quali tutta via appariscono parte delle sue vestiggie. Al maggior porto del Pireo altre volte si vedeva il Sepolcro di Temistocle; il luogo dedicato à Pallade, e à Giove; una loggia lunga dove si faceva la Piazza di coloro ch'abitavano vicino al Mare, con molt'altre antichità, come si può leggere in Pausania.


Atene, chè Città antichissima della Grecia con titolo d'Archiepiscopale, e metropoli dell'Attica, giace non lungi dalle spiaggie del Golfo d'Engia, parte del Mar Ionio, edificata dal Rè Cecrope, che Cecropia la disse, e accresciuta in perfezione dal Rè Teseo, che l'aggrandì, obligando tutti gl'Abitanti della Campagna à popolarla; Cecropia precisamente chiamasi la sua Cittadella, alla quale dopo fu dato anch'il nome d'Acropolis: Questa è eretta sopra vivo sasso, ovunque inacessibile, detratrone dalla parte d'Occidente, per dove envi l'ingresso: Da levante, e mezzo giorno le muraglie formano la facciata d'un quadro; l'altre due accomodandosi alla base formatagli dal medemo sasso, non riescono del tutto regolari, il circuito consiste in mille, e duecento passi, al basso della Collina si scuoprono i vestigij d'alta muraglia, che girando un tempo le radici della medema, tanto più rendeano difficultoso l'accesso. Li Soldati della Guarniggione sono semplici paghe morte, che colle loro famiglie vivono anco in grembo alla pace, gelosi di guerra, causa degl'insulti, a quali sogliono soggiacere, frequentemente inferitigli da Corsari. E fraposta detta Cittadella quasi in egual distanza a due eminenze, una a Sud Ovest detta Museum, chè della medema altezza della Cittadella in distanza d'un tiro di falconetto; l'altra è il monte Achesmus impratticabile per il trasporto del cannone a fine di battere la Città, e Cittadella; oltre che sopra di questa non evvi altra pianura; ch'una punta, sù la qual'è fabricata la capella d'Agios Giorgios, ov'altre volte era statua di Giove, al Settentrione della Cittadella è posta la Città, da quale in si fatta maniera vien coperta dalla parte del Mare, ch'a Naviganti sembra non esservi altre Case, che quelle della Cittadella; perrciò molti, quali non hanno havuto curiosità di sbarcare in terra, si sono persuasi esser tutta la grandezza d'Atene ristretta nel Castello; la situatione della Città è molto vantaggiosa alla salute degl'Abitanti, perch'essendo il Clima caldo, segue di grand'utile l'esser egli esposta alla Tramontana.
S'osservano con tuttociò nella medema gran numero di bell'antichità, trà quali vengono considerate il Tempio della Vittoria d'Architettura Ionica, di presente fatto dà Turchi magazino per polvere.
L'Arsenale di Licurgo d'ordine Dorico, nel qual hoggidì, com'in deposito, vengono custodite l'armi.
Il Tempio di Minerva pure d'ordine Dorico, ridotto quest'hoggi Moschea al culto di Meemet.
La Lanterna di Demostene, che serve d'hospizio a Padri Capucini.
La Torre ottogona de Veneti designata da Andronico Cireste riportata nell'Architettura di Vetruvio.
Il Tempio di Teseo.
I Fondamenti dell'Areopago, ecc.
E popolata da otto in nove milla habitanti, de quali tre parti sono Greci, gl'altri Turchi, c'hanno quattro Moschee nella Città, una nel Castello. Quivi non sono tolerati gl'Hebrei, non essendo gl'Ateniesi meno di loro accorti; onde corre il il proverbio. Dio ci guardi dagl'Hebrei di Salonichi, dalli Greci d'Atene, e da Turchi di Negroponte.
Differiscono questi Greci nell'vestire da Turchi, mentre non portano, che vesti strette di color negro.
La Città è presentemente divisa in otto Quartieri, chiamati Platamota, che sono.
Sotiras tu Cotaki:
Mono calustis.
Boreas Platoma:
Psiri Platoma.
Agioi Colymbti, o Olijmpoi.
Nella sua Campagna anticamente si numeravano 174 Villaggi, che si potevano uguagliare per grandezza alla Città; hoggi il maggiore dell'habitato è ridotto nella pianura di Mesoia, ò Mesogia, nella quale si contano li seguenti luoghi.
Phyglia, altre volte Philea.
Agoupi, quali quasi sono del tutto rovinati, e li chiamano col nome di Zeugalatia.
Lambricà nella strada d'Atene à C. Celone Paleo Lambrica sono le rovine dell'antica Lampra.
Negl'altri Teritorij d'Atene.
Caramamet alli piedi del Monte Hymetto.
Maroùsi appresso Penteli deserto.
Calandri nella strada di Penteli.
Gisissià nella strada di Marathon altre volte Cephyssia.
Basicoumaria dietro Penteli.
Stamati, nella strada di Marathon rovinata à Negroponte.
Appreso d'Atene per mezzo degl'olivieri.
Sepollià, ò Sopollia.
Ambelòkipous nella strada di Penteli.
Madre del sapere, scola di Marte universal Accademia delle virtù fù questa Città, che però divenuti rivali i Natij Regij nell'ambizione di comparire quivi all'eternità caratterizati nel nome, leggevasi sopra sontuoso Palaggio in un lato. Questa è Atene, qual'era Città di Teseo; nell'altro, quest'è la Città d'Adriano, non quella di Teseo. Passò assieme cogl'anni al comando di varij Prencipi, perche moltiplici gl'accidenti, cosi la costrinsero. Silla dopo haverla con lungo assedio tentata, si fece Padrone, all'hor che ritrovavasi all'ubbidienza d'Aristonico Epicureo Filosofo Tiranno, fù trionfo di Baiazet II, indi ottenutala Renier Acciaioli alla Republica Veneta la diede; ritornò non ostante de medemi Acciaioli, quali signoreggiano l'Attica, e la Beotia.
Nel 1455, assediata da Meemet II fù dal detto presa per diffetto de soccorsi, da qual tempo già mai dall'Impero Ottomano si disgionse.

Introductory page on the Venetian Fortresses

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You may refresh your knowledge of the history of Venice in the Levant by reading an abstract from the History of Venice by Thomas Salmon, published in 1754. The Italian text is accompanied by an English summary.

Clickable Map of the Ionian and Aegean Seas with links to the Venetian fortresses and to other locations (opens in a separate window)